Declaration of principles

Déclaration de principes

The Niamey Declaration enshrines the belief that respect for constitutional term limits is an essential element of creating stable, prosperous democracies in Africa.

La Déclaration de Niamey enchâsse la conviction que le respect de la limitation des mandats est un élément clé pour créer des démocraties stables et prospères en Afrique.


English version

Version française

The Niamey

in Support of Constitutionalism for Democratic Consolidation and the Peaceful Transfer of Power

Niamey, Niger, October 4, 2019

A conference on Constitutionalism and Term Limits attended by former African heads of state, civil society leaders and media professionals gathered in Niamey, Niger, from October 2 to 4, 2019, at the invitation of NDI and its partners, the Kofi Annan Foundation, OSIWA and the Africa Forum, to discuss constitutionalism, democratic consolidation and the peaceful transfer of executive power across the continent. The participants extend their sincere thanks to the Government of Niger and His Excellency President Mahamadou Issoufou for hosting the conference.

We, the participants, acknowledge the progress made in constitutional frameworks across the continent over the past three decades that have enshrined presidential term limits to facilitate renewal of political leadership in a continent undergoing vast demographic, economic and political changes. This is in addition to efforts at strengthening the rule of law, justice, reconciliation and national reconciliation.

We note, however, that a number of African countries are experiencing democratic backsliding following constitutional changes to remove the presidential term limits introduced in most countries on the continent during their democratic transitions in the 1990s at the end of the Cold War, following the fall of the Berlin Wall. According to the Africa Center for Strategic Studies, of the 21 African countries that have upheld term limits, the executive officeholders have been in power for 4 years, on average. The average time in power for the 10 African leaders who have evaded term limits, in contrast, is 22 years. The abrogation of term limits undermines accountability, increases concentration of power in the hands of one or a few individuals and shrinks political space, ultimately leading to rising risks of political tensions, violence and civil strife.

We celebrate Africa’s youthful population which constitutes a significant demographic that is eager to participate and contribute to democratic governance and the development of their respective countries. However, we observe that the obvious reluctance of some leaders to adhere to constitutional terms, limits opportunities for this participation and for the renewal of political leadership and democratic turnover.

We affirm and commit ourselves to the following:

Promoting and defending principles of constitutionalism, rule of law and respect of term limits


Combined actions by Africans at both the grassroots and leadership levels serve to promote constitutionalism and the application of term limits. We therefore commit to join our voices to call for the respect of term limits, constitutional rule and the rule of law more broadly which contribute to peace, stability and development across the continent.

Individually and collectively, we pledge to promote the principles of constitutionalism and rule of law set out in the Universal Declaration of Human Rights, the African Union Charter on Democracy, Elections, and Governance (the “Charter”), and the constitutions of various African countries, specifically as relates to presidential term limits and renewal of political leadership.

We support the aspirations of consolidating constitutional rule and entrenching a culture of democracy and peace embodied in the Charter, which seeks to establish continent-wide norms of peaceful political change. The Charter also promotes the holding of regular, credible and inclusive elections and the strengthening of political institutions.

Constitutional revisions or amendments perceived to benefit a single or a few individuals by removing or amending term limits, are counter to these aspirations. Though such changes may respect the letter of the law, they undermine trust and counter the spirit of the original constitution. Beyond a legal instrument, constitutions should be seen as a covenant among citizens. Significant constitutional changes should be adopted by referendum and not by legislative action alone.

Facilitating peaceful transfers of power


We recognize that African heads of state, political parties, civil society, media and citizens at large have a responsibility to facilitate peaceful transfers of executive power and should create environments that promote smooth transitions from one leader and administration to the next.

We believe that effective legal frameworks that provide mechanisms for holding transparent and credible elections and the peaceful resolution of election-related disputes, prevent political disagreements degenerating into violence. At the same time, we commend legislation in several African countries that facilitates orderly transfers of executive power and enables constructive collaboration between outgoing and incoming governments.

We encourage countries to adopt proper procedures for incumbent presidents to carry out an orderly handover to the next government, with effective accountability for the transfer of assets and authority. We urge incumbent presidents to establish early timelines to facilitate adherence to these procedures.

We call on organizations, notably the African Union and the regional economic communities, to intensify efforts at strengthening norms and principles of constitutionalism, rule of law and respect for term limits to avoid the break-down of institutions, national crises and conflict. We also strongly recommend early, preventive diplomacy by former heads of state, civil society, religious and traditional leaders, labor unions, and especially the media, when sitting presidents initiate procedures to remove term limits.

Fostering national and continent wide consensus around respect for term limits


We urge all Africans to recommit to consolidating democratic progress achieved across the continent by signing on to this Declaration of Principles in support of constitutionalism, the rule of law and the respect of term limits.

We support the ratification and implementation of the African Union Charter on Democracy, Elections, and Governance and of all other relevant legal instruments aimed at strengthening constitutional rule on the continent.

We urge former heads of state, through their good offices and in collaboration with civil society and the media, to continue contributing to strengthening democracy on the continent, and where needed serving as mediators and peace-makers. These actions demonstrate to sitting presidents and the world at large that there is a rich life after State House.

We encourage the use of this Declaration as an advocacy tool to empower Africans to hold their leaders accountable and have them fully embrace constitutional term limits.

Niamey, October 4, 2019

La déclaration de Niamey

En faveur du constitutionnalisme pour la consolidation de la démocratie et le transfert pacifique du pouvoiR

À Niamey, Niger, le 4 octobre 2019

Un sommet sur le constitutionnalisme et la limitation des mandats présidentiels s’est tenu à Niamey, au Niger, du 2 au 4 octobre 2019 sous invitation du NDI et ses partenaires, notamment la Fondation Kofi Annan, OSIWA et le Africa Forum, avec la participation d’anciens Chefs d'État africains, leaders de la société civile et professionnels des médias, afin d’examiner le constitutionnalisme, la consolidation de la démocratie et le transfert pacifique du pouvoir exécutif sur le Continent. Les participants remercient vivement le Gouvernement du Niger et son Président, Son Excellence Mahamadou Issoufou pour avoir accueilli ce sommet.

Nous, les participants, saluons les progrès accomplis dans les cadres constitutionnels d’une grande majorité des pays africains au cours des trois dernières décennies, notamment, l’adoption de la limitation des mandats présidentiels qui facilite le renouvellement du leadership politique, dans un Continent en pleine mutation démographique, économique et politique. A cela s’ajoutent les efforts de construction d'un Etat de droit à travers le Continent, avec ses corollaires de justice, d'efforts de réconciliation et de renforcement de la cohésion nationale

Nous relevons cependant que l’on assiste à un recul démocratique suite à des modifications constitutionnelles intempestives, qui ont supprimé le verrou de la limitation des mandats adopté lors du renouveau démocratique des années 1990 qui a marqué la fin de la guerre froide après l'écroulement du Mur de Berlin. Selon le Africa Center for Strategic Studies, sur les 21 pays africains qui ont maintenu les limites de mandats, les chefs d’Etat ne sont au pouvoir que depuis 4 ans, en moyenne. Par contre, le temps moyen au pouvoir pour les 10 dirigeants africains qui ont éludé la limitation de mandats est de 22 ans. Or, la suppression de la limitation du mandat sape la confiance des populations, accroît la concentration du pouvoir entre les mains d'un ou d’une poignée d’individus et réduit de ce fait l'espace politique. Cette tendance entraîne finalement des risques accrus de tension, de violence politique et même de conflits civils.

Nous nous réjouissons que la jeunesse africaine, un groupe démographique important, soit désireuse de participer et de contribuer à son tour à la gouvernance démocratique et au développement du Continent. Cependant, nous regrettons que des chefs d’État ayant duré au pouvoir, limitent des opportunités de participation et de renouvellement du leadership politique, ainsi que de l’alternance démocratique.

Nous affirmons et nous nous engageons donc à :

Promouvoir et défendre les principes du constitutionnalisme, de l'Etat de droit et du respect de la limitation des mandats


Les actions concertées de tous les africains tant au niveau de la base qu’au niveau du sommet, doivent servir à promouvoir le constitutionnalisme et la limitation des mandats. Aussi, nous nous engageons à unir nos voix pour exiger le respect de la limitation des mandats présidentiels, de la règle constitutionnelle et de l’Etat de droit de manière généralisée partout en Afrique. C’est un facteur de paix, de stabilité et de développement.

Individuellement et collectivement, nous nous engageons à promouvoir les principes de constitutionnalisme et d’Etat de droit énoncés dans la Déclaration universelle des droits de l’Homme, la Charte africaine de la démocratie, des élections et de la gouvernance (ci-après “la Charte”) et les constitutions de divers pays africains, concernant notamment la limitation des mandats présidentiels et le renouvellement du leadership politique.

Nous soutenons les aspirations à la consolidation de l’ordre constitutionnel et à l’instauration d’une culture de démocratie et de paix, inscrites dans la Charte, visant aussi à établir des normes de changement politique pacifique à l’échelle continentale. La Charte soutient également la tenue d'élections régulières, crédibles et inclusives et le renforcement des institutions politiques.

Il est alors évident que les révisions constitutionnelles ou les modifications décidées au seul profit d’un individu ou d’une minorité par le biais de la suppression ou de la modification de la limitation des mandats présidentiels sont contraires aux aspirations démocratiques. Bien que de tels changements puissent cadrer avec la loi, ils ne respectent pas la parole donnée qui doit être sacrée et contrarient de ce fait l'esprit de la constitution originale. Au-delà d’un instrument juridique, les constitutions doivent être considérées comme un engagement moral entre citoyens. Pour cela, des changements constitutionnels substantiels doivent être adoptés par voie référendaire et non pas par vote législatif uniquement.

Faciliter des transferts pacifiques du pouvoir


Nous réaffirmons à nouveau, que les chefs d'État africains, les partis politiques, la société civile, les médias et les citoyens en général ont le devoir de faciliter les transferts pacifiques du pouvoir et doivent créer des environnements propices à une transition sans heurts d'un régime et d'une administration à l'autre.

Nous pensons que des cadres juridiques efficaces permettant des elections transparentes et crédibles, et prévoyant des mécanismes de résolution pacifique des contentieux électoraux, empêchent les désaccords politiques de dégénérer en violence. Par ailleurs, nous apportons notre soutien aux lois adoptées dans plusieurs pays africains qui facilitent le transfert pacifique du pouvoir exécutif et permettent une collaboration constructive entre les gouvernements successifs.

Nous encourageons les pays à adopter les procédures appropriées permettant aux Présidents en exercice de procéder à un transfert pacifique du pouvoir au prochain gouvernement, avec une redevabilité effective en matière de transfert d'actifs et d'autorité administrative. Nous exhortons les Présidents en exercice à établir des délais rapides pour faciliter le respect de ces procédures.

Nous invitons les organisations, notamment l'Union africaine et les communautés économiques régionales, à redoubler d'efforts pour renforcer les normes et les principes de constitutionnalisme, de l’état de droit et du respect de la limitation de la durée du mandat afin d'éviter l'effondrement des institutions, les crises et les conflits nationaux. Nous recommandons vivement la promotion d’une diplomatie préventive d’anciens chefs d'État, de la société civile, des organisations religieuses et syndicales, des chefs traditionnels, et surtout des médias, quand des Présidents en exercice initient des procédures pour se soustraire à la limitation des mandats.

Encourager un consensus national et continental sur le respect des limites du mandat présidentiel


Nous appelons tous les africains à réaffirmer leur volonté de soutenir les progrès démocratiques réalisés sur le Continent en souscrivant à cette Déclaration de principes en faveur du constitutionnalisme, de l’Etat de droit et du respect de la durée du mandat présidentiel.

Nous appuyons la ratification, la domestication et la mise en œuvre de la Charte africaine de la démocratie, des élections et de la gouvernance et de tout instrument conventionnel pertinent renforçant le constitutionnalisme sur le Continent. Cela permettrait le renforcement de l'Etat de droit et l'établissement des institutions dans leur esprit et dans la lettre. Nous encourageons également la création ou le renforcement de mécanismes de dialogue politique et social à l'intérieur des différents pays.

Nous exhortons les anciens dirigeants, à travers leurs bons offices et en collaboration avec la société civile et les médias, à poursuivre leurs efforts pour renforcer la démocratie sur le Continent et, le cas échéant, à servir de médiateurs et de pacificateurs. Ces actions confirmeront aux Présidents en exercice qu’il existe une vie digne et utile après le Palais présidentiel.

Nous soutenons l'utilisation de cette déclaration comme outil de plaidoyer pour mettre à la disposition des peuples africains les moyens de tenir leurs dirigeants responsables et de les inciter à s’engager pleinement en faveur de la limitation constitutionnelle du nombre de mandats présidentiels.

Fait à Niamey, le 4 Octobre 2019

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